El primer Código Pirata fue escrito por un portugués

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El Código Pirata ha inspirado probablemente códigos de sociedades, modelos de gobierno, estatutos de partidos políticos e incluso constituciones de repúblicas. Hay que recordar que el Código Pirata, que se basa en el principio de que todos los hombres son iguales, y reconoce la democracia, aunque sea muscular, como forma de tomar decisiones, fue redactado antes de la Revolución Francesa. Pero fue un pirata y corsario portugués del siglo XVII, de nombre Bartolomeu, quien incluso podría decirse que fue un pirata legislador, famoso por haber sido el responsable de establecer y aplicar el primer código de reglas conocido popularmente como «El Código de la Piratería», utilizado posteriormente en el siglo XVII por famosos piratas.

Este pirata «bucanero» de Jamaica, era conocido como Bartolomeo el Portugues (Bartolomé el Portugués), del que no se sabe con certeza la fecha de su nacimiento ni su procedencia en Portugal. Por lo que sabemos, era profundamente católico y siempre llevaba un crucifijo en el pecho. Al parecer, no era el típico «pobre desgraciado» cuando comenzó su carrera como pirata. Sin duda, disponía de un capital adecuado para invertir en tal aventura, ya que había participado en varias incursiones a lo largo de la costa de México antes de su llegada al Mar Caribe en 1665. De hecho, Bartolomé habría iniciado su empresa independiente navegando entre Jamaica y Cuba hacia 1662 a bordo de un pequeño barco del que se hizo cargo en Manzanillo, con treinta hombres y cuatro cañones. Ya hacia 1663, en el Cabo Corrientes, en la costa occidental de Cuba, avistó un galeón español procedente de Maracaibo y Cartagena, con destino a La Habana y a la isla de La Española, estando equipado con veinte cañones y setenta personas entre pasajeros y marineros. A pesar de la desigualdad, tanto ofensiva como defensiva, Bartholomew atacó al barco español, pero fracasó en el primer intento de aproximación. Retrocediendo un poco, volvió a la carga con tal furia que finalmente logró capturar el buque español. En esta refriega el pirata portugués perdió diez hombres y cuatro resultaron heridos, mientras que los españoles sufrieron el doble de muertos y heridos. En un gesto de rara generosidad, Bartolomé perdonó la vida a los prisioneros trasladándolos a un bote de remos con destino a La Habana, mientras que quince españoles permanecieron a bordo como miembros de la tripulación.

Bartholomew tenía la intención de continuar hacia Jamaica para llegar a Port Royal, pero debido a los vientos contrarios, tuvo que dirigirse al Cabo de San Antonio, en la costa oeste de Cuba. Soñaba con descansar allí y evaluar el tesoro que había recogido. Pero esto no ocurrió, ya que los piratas fueron sorprendidos por tres barcos españoles, que sometieron fácilmente a Bartolomé y su tripulación. Mientras tanto, se levantó una tormenta tropical que obligó a los cuatro barcos a dirigirse a San Francisco de Campeche, en el sureste de Nueva España (México). Cuando los comerciantes y magistrados locales se enteraron de que Bartolomé estaba entre los prisioneros, se decidió ahorcarlo al día siguiente. Al parecer, Bartholomew no sólo era fuerte e intrépido, sino también un individuo muy astuto. Hablaba español con fluidez, así que uno de los marineros le dijo lo que le esperaba. Aunque estaba encadenado, esperó hasta el anochecer para romper los grilletes y matar al único centinela que se le había confiado.

El barco donde Bartolomé fue apresado y separado de sus compañeros estaba anclado fuera de la barra del puerto de San Francisco de Campeche y Bartolomé no sabía nadar. Se agarró a dos tinajas de barro utilizadas para el vino, envueltas en trozos de lona, que le sirvieron de flotadores y se lanzó al mar en esta especie de «bote salvavidas», remando con unos remos improvisados llegó a tierra. Durante tres días permaneció escondido en el bosque, esquivando la costa, evitando los pantanos y los cocodrilos. Durante todo el tiempo que permaneció oculto, mientras los soldados españoles lo buscaban por todas partes, Bartolomé seguía la costa, caminando de noche y alimentándose exclusivamente de mariscos y frutos silvestres. Tras dos semanas de miseria y terror, Bartolomé llegó por fin al otro lado de la costa, el Golfo de Triste, la Bahía de Tristeza, en el este de la Península de Yucatán. Antiguo lugar de encuentro de los piratas de Jamaica, donde un «bucanero» inglés reparaba su barco y lo llevaba a Port Royal. Tras un breve descanso, él y algunos amigos piratas equiparon el barco con veinte voluntarios.

Ocho días después llegaron a San Francisco de Campeche, en cuya ensenada entraron al anochecer, capturando sorprendentemente el mismo barco que había servido de prisión a Bartolomé. Inmediatamente, evitando la persecución, los piratas soltaron amarras y navegaron hacia Jamaica. Una vez más, la mala suerte se cebó con Bartolomé el Portugués, cuando una violenta tormenta sacudió y destruyó el barco en la isla de Pinos, al sureste de Cuba. El barco contenía un cargamento de 600 kg de cacao y las 700 monedas de oro que habían sido robadas, y al poco tiempo se hundió. Obligados a abandonar el barco y la carga, los piratas escaparon en una canoa y así llegaron a la Isla de la Tortuga, en Jamaica.

Es de suponer que Bartolomé organizó allí muchos otros ataques e incursiones piratas, pero siempre sin gran éxito. La mala fortuna le persiguió continuamente. Bartolomé el Portugués vivió innumerables aventuras, pero fue más conocido como el «desafortunado pirata». Finalmente enfermo y sin medios, se dedicó a mendigar frente a las tabernas, y murió como un hombre olvidado en Jamaica en 1669. Alexandre Olivier Exquemelin escribió sobre él en su obra Los bucaneros de América: «realizó varios ataques muy violentos a barcos españoles sin obtener mucho beneficio; le vi morir en la mayor miseria del mundo». Era un individuo cuyo éxito dependía de sus trucos, poco más se sabe de su vida en Jamaica, sólo que la fortuna siempre fue adversa a nuestro Bartolomé el Pirata Portugués del Caribe-Antillas, y prueba de que el crimen no paga.

Desde hace muchos años, una verdadera marea de literatura se ha ocupado del tema de los piratas o corsarios que, durante casi tres siglos, han hecho de los mares algo inseguro. Una serie de libros con base científica y documentos originales han tratado de llegar al fondo de la cuestión de la piratería en todos sus aspectos. La imagen típica de los piratas, según el sentido común, dio lugar necesariamente a la libre formación de otras, presentadas con éxito como libros de aventuras, comedias, cómics, películas y series de televisión. La imagen de espadas y pistolas en constante movimiento, hombres con semblantes feroces, vendas en los ojos, piernas de madera y garfios en los brazos cortados, invadiendo las cubiertas de los barcos conquistados, acentúa aún más el aspecto anárquico de los grabados, realizando monstruosos raptos de bellezas rubias, sólo para que, un poco más tarde y tras acciones violentas de todo tipo, les ofrezcan herederos capaces de volcar cajas de oro, enterrar sus tesoros en rincones secretos de islas solitarias, para terminar finalmente, como era de esperar, en medio del regocijo general, colgados de la horca de la justicia. Ciertamente hay ciertas características comunes a todos los piratas, desde los más sórdidos, más o menos famosos, aventureros, de los que pueden salir mal o bien, dado el final similar que les espera a todos. La categoría de los piratas va desde el bruto tosco, hasta el caballero elegante y el snob aristocrático, pasando por el bandido de baja estofa, el almirante y fundador de una escuadra, el propietario de una pequeña embarcación, el comandante de un barco de 70 cañones, el analfabeto, el profesor o el reformador social y luchador por la libertad.

Siempre se ha tendido a dar un aspecto romántico, inofensivo e incluso idealista a la piratería marítima, que nunca se ha justificado. Del mismo modo, sobre la base de una propaganda diabólicamente difundida, siempre se tendió a dar a esta actividad criminal un color más bien negro. Esto también fue una actitud injusta. Sin embargo, nadie pretende impugnar su existencia en la «media luz» de la Ley, su margen o incluso al otro lado de la frontera legal. Nadie puede negar su importancia histórica, a menudo incluso incluida en la historia universal. Muchos piratas fueron ahorcados, muchos otros tuvieron el honor de ser honrados en monumentos, pero, en ambos casos, con plena justicia. Desde el siglo XIX, las bases de los piratas en el Caribe o el Océano Índico habían desaparecido. En la época de los constructores de imperios, los hombres apasionados por la aventura hacían carrera en el ejército o la marina. De vez en cuando, grupos de aspirantes a piratas desafiaban a las fuerzas del orden llevando a cabo audaces incursiones, pero en solitario y en alta mar. Sin embargo, estas incursiones fueron sólo hazañas esporádicas y de corta duración. Hoy en día, la época de los grandes franco-bucaneros, los corsarios y los piratas pertenece al pasado; la gloria y la vergüenza de aquellos dramáticos años están enterradas, pero no muertas, entre las lagunas azules, las esbeltas palmeras y las arenas doradas. El mar es inexorable y manifiestamente despiadado con el verdadero carácter de un hombre, su pequeñez y su grandeza, sus crímenes y su gloria, como reza el viejo proverbio: «Los hombres son grandes en tierra, pero en el mar son más grandes aún».

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